La fine del contante

Tra le misure del Governo Monti c’è il divieto di usare denaro contante per le transazioni economiche al di sopra di una certa soglia, più bassa che in passato. La cosa ha fatto e fa discutere: da una parte, la destra più radicale sostiene che in questo modo si riduce la libertà economica, anzi la libertà tout court e ci si consegna a uno Stato di polizia (mi sembra che l’abbia detto lo stesso Berlusconi, tra i cui primi atti da presidente del consiglio dei ministri, nel 2006, ci fu quello di alzare la soglia al di sopra della quale non si potevano utilizzare i contanti); dall’altra, ci sono i timori che per questa via si aumentino i poteri e i profitti delle banche.

Negli Stati Uniti David Wolman, un giornalista di Wired, ha vissuto per un anno intero senza utilizzare contanti e ne ha tratto un libro uscito da poco: The End of Money: Counterfeiters, Preachers, Techies, Dreamers – and the Coming Cashless Society. Non l’ho ancora letto (benché l’abbia comprato proprio ora), ma la sinossi di Amazon è sufficiente a incuriosire:

For ages, money has meant little metal disks and rectangular slips of paper. Yet the usefulness of physical money—to say nothing of its value—is coming under fire as never before. Intrigued by the distinct possibility that cash will soon disappear, author and Wired contributing editor David Wolman sets out to investigate the future of money … and how it will affect your wallet.
Wolman begins his journey by deciding to shun cash for an entire year—a surprisingly successful experiment (with a couple of notable exceptions). He then ventures forth to find people and technologies that illuminate the road ahead. In Honolulu, he drinks Mai Tais with Bernard von NotHaus, a convicted counterfeiter and alternative-currency evangelist whom government prosecutors have labeled a domestic terrorist. In Tokyo, he sneaks a peek at the latest anti-counterfeiting wizardry, while puzzling over the fact that banknote forgers depend on society’s addiction to cash. In a downtrodden Oregon town, he mingles with obsessive coin collectors—the people who are supposed to love cash the most, yet don’t. And in rural Georgia, he examines why some people feel the end of cash is Armageddon’s warm-up act. After stops at the Digital Money Forum in London and Iceland’s central bank, Wolman flies to Delhi, where he sees first-hand how cash penalizes the poor more than anyone—and how mobile technologies promise to change that.
Told with verve and wit, The End of Money explores an aspect of our daily lives so fundamental that we rarely stop to think about it. You’ll never look at a dollar bill the same again.

The End of Money

Ieri (12 marzo 2012) Davit Sirota, un giornalista di Salon, gli ha fatto una lunga intervista, che trovate per intero al link sottostante. Più sotto, un’anticipazione della parte in  cui affronta le preoccupazioni che hanno accompagnato anche il dibattito italiano sulle scelte del Governo Monti.

Should we fear a cashless society? – U.S. Economy –

Should we fear a cashless society? / Credit: Repina Valeriya via Shutterstock

One of the arguments against getting rid of cash is that once we become a fully cashless society then basically we have put big corporations even more in the center of our lives. Cash is the one way within our financial architecture to avoid both having our financial transactions skimmed off the top of by credit card companies, and it’s also a way to avoid basic scrutinies of our transactions. How powerful is that argument and will corporate power in a cashless society inevitably be abused?

That’s the central question, and it’s something I address a lot in the book. Some of this has to do with the distinction between what is anonymity and what is privacy. Even though everyone loves cash for the anonymity of it, it’s not really something that goes along with our lives in a modern democracy. There’s nothing that guarantees your anonymity in the Bill of Rights.

So this is the tension between civil liberties and privacy. It’s why we have cameras on subway platforms in case there’s ever a violent crime committed, and I really don’t think there’s a way to dismiss privacy concerns, but most of us think it’s probably okay for law enforcement to have some kind of break-the-glass access to information about who was on that train platform when a crime was committed. It’s the same way we deal with airport securities and on and on it goes.

I’m sensitive to those concerns, but we’ve kind of relinquished so much of our financial lives to the banks and credit card companies already. I don’t say that to say we might as well go the final 2 percent here, I think it’s the other way, that when you talk about cashlesness and finally going 100 percent cashless, you see it kind of brings these fears to the surface in a way that people don’t really think about even though they’re never really using cash.

Though the difference between the train platform metaphor and cashless economy is that you’re making transaction, the train platform is a public piece of property, it is in a place that we acknowledge as public. But lots of people say they don’t want their transactions to be public. Do we have a right to that expectation of privacy?

They say they don’t want transactions to be public, but then when your credit card company calls you to say, “Hey were you in Hong Kong yesterday and did you buy this $12,000 diamond necklace,” and you say, “No, I didn’t.” That intervention is because they were monitoring transactions.

Of course, when we talk about monitoring transactions that’s scary and sort of Big Brothery talk. I’m not excited about that either. But do we want the authorities for example to know that somebody in the mountainous region of Pakistan is suddenly wiring a lot of money to Sacramento? I think that really does matter.

But the bigger question to cashlessness really is the idea that it’s either cash or the credit card companies. I actually think that when we go cashless, people would wake up to this great flowering of payment options that are out there and we’ll be more demanding of the banks and mobile services to lower their fees and provide us with the service we can be confident with. That’s why PayPal was so successful, because they finally convinced people: you can do this securely. It’s not perfect but it’s safe enough that people are game to go along with it or it wouldn’t be the gazillion dollar company that it is today.

So people are seeing options coming. Some are still worried that doing away with cash means enriching the fat cats at Mastercard and Visa, but that’s really a false dichotomy.

Can we ever really get rid of cash in this sense? We call the bills in our wallet cash, but if we immediately eliminated all of that there would still be an economy that existed on other currency — or maybe even bartering.

Cash in this book is rectangular slips of paper and coinage. What you’re talking about is money, and money is an idea.

Titolazione, analita, stechiometria

Secondo il Vocabolario Treccani, titolazione è:

L’operazione di titolare, cioè di determinare il titolo di leghe, filati, filamenti, ecc. In chimica, procedimento, detto anche analisi volumetrica o titrimetrica, mediante il quale si determina la quantità di una sostanza presente in un dato volume di soluzione mediante aggiunta graduale della soluzione titolata (cioè a titolo noto) di un’altra sostanza capace di reagire quantitativamente con essa; il punto finale della reazione (che può essere di neutralizzazione, di ossidoriduzione, di complessazione, ecc.) è individuato in base al brusco cambiamento di colore di un indicatore appositamente aggiunto o in base alla variazione di una qualche grandezza fisica che viene misurata durante la titolazione: potenziale (titolazioni potenziometriche), corrente (titolazioni amperometriche), resistenza elettrica (titolazioni conduttometriche). Completata la reazione, dalla quantità di reattivo aggiunto si risale alla concentrazione della sostanza nella soluzione analizzata.


Titolazione deriva dal latino titŭlus, “titolo”, una parola che anche in italiano ha una caterva di accezioni (non ve le trascrivo tutte, potete andare a vedere da soli sul Vocabolario Treccani): quella che ci interessa qui è la settima di nove:

7.Titolo di una lega, di una soluzione, di una miscela, ecc., il rapporto tra la quantità di uno dei suoi componenti e la quantità della soluzione o miscela che lo contiene, espresso usualmente in forma percentuale e riferito al peso o al volume. […]

E in particolare:

b. In chimica, la concentrazione (che si determina mediante la titolazione) di un costituente di una soluzione; può essere espressa in varie maniere: più comunemente in grammi di sostanza (elemento, composto) per litro di soluzione, in grammi equivalenti o in grammomolecole (o frazioni di esse) per litro di soluzione […].

In francese il latino titŭlus diventa titre e per questo in francese e in inglese la titolazione diventa rispettivamente titrage e titration.

Come è abbastanza intuitivo anche per chi non è proprio un chimico esperto (come non sono esperto io, ma qui ci soccorre wikipedia), l’idea dietro la tecnica d’analisi è abbastanza semplice: se io conosco già il titolo di un reagente (titolante) e la proporzione secondo la quale due elementi si combinano (per l’appunto il titolante e il titolando o analita), risalire alla concentrazione del titolando o analita è una questione di semplici calcoli.

Insisto sul termine analita per pura malizia (ho il cervello di un bambino delle elementari): il lemma non compare nel Vocabolario Treccani, ma wikipedia lo spiega:

L’analita è quella sostanza che deve essere determinata durante un’analisi chimica.
L’individuazione dell’analita è una parte fondamentale nella definizione del problema analitico. La sua determinazione può avvenire con metodi assoluti o relativi. Nel caso dei metodi assoluti la quantità di analita viene determinata sfruttando la correlazione con delle costanti fondamentali accuratamente note. Mentre nei metodi relativi (più comuni) si effettua la misurazione di specifici parametri del campione in esame che permettono di stabilire la relazione tra il parametro misurato e la quantità di analita; in questo caso si fa sovente uso di curve di taratura.

La proporzione secondo la quale due elementi si combinano è l’oggetto della stechiometria e ci permette di definire e studiare la 3ª parola curiosa di oggi (ricorro come al solito al Vocabolario Treccani):

[comp. del gr. στοιχεῖον «elemento» e –metria]. – Termine con cui originariamente si indicava la parte della chimica che s’interessa delle leggi secondo le quali gli elementi si uniscono per formare i varî composti, e con cui oggi è indicato il settore che studia le relazioni numeriche fra elementi e composti, le proporzioni secondo le quali gli elementi si combinano, e le quantità di elementi o di composti che prendono parte a una reazione chimica o che si formano in essa.

Il Viagra dell’Himalaya mette a repentaglio l’economia nepalese

Il funghetto che vedete qui sotto, che cresce negli altipiani del Tibet e del Nepal, avrebbe molte proprietà medicinali, ma sarebbe soprattutto un potente afrodisiaco. Quanto basta per provocare una sorta di “corsa all’oro” e mettere in crisi gli equilibri economici e sociali di quelle regioni.

Yarsagumba, il Viagra dell'Himalaya / Credit: Thomas Kelly

La storia la raccontano su Salon Jamie James e il Center for Investigative Reporting:

The boom in “Himalayan Viagra” – Drugs –

Fortunes are being made – and lives are being ruined – not over gleaming metal nuggets, but in the reckless pursuit of yarsagumba. A rare hybrid of caterpillar and mushroom that grows only in the high alpine meadows of Tibet, Nepal and India, it has been prescribed by traditional healers in Asia for centuries to treat lung and kidney diseases, build up bone marrow and stop hemorrhaging. But it is prized above all for its reputation as a powerful aphrodisiac, earning it the nickname “Himalayan Viagra.”

Yarsagumba – also known by its scientific name, Cordyceps sinesis – was unknown in the Western world until 1994, when two female Chinese athletes at the Asian Games in Hiroshima, Japan, set new world records for mid- and long-distance running.

The astonishing times they posted gave rise to suspicions that they were using illegal performance enhancers such as anabolic steroids, but post-race drug tests revealed no trace of illegal substances. The runners’ controversial coach, Ma Junren, told foreign reporters that the women got their championship edge from daily doses of Cordyceps.

Thus began the yarsagumba boom. It is difficult to find an accurate estimate of the total production of yarsagumba, owing to the high degree of cross-border smuggling to avoid paying taxes and bribes. But according to Daniel Winkler, a botanist specializing in the fungus, it quickly has become the most expensive herbal remedy in traditional Chinese medicine.

Winkler estimates the annual yarsagumba harvest at between 85 and 185 tons, and in some areas, the crop represents the most significant source of income for residents, even greater than mining and industrial production. One official in Tibet’s Dengqen County estimated that 37,000 of the area’s 60,000 inhabitants had participated in fungus collection, Winkler reported in a recent scholarly journal.

“Among the wealthy and powerful in China,” Winkler wrote, “Cordyceps has come to rival French champagne as a status symbol at dinner parties or as a prestigious gift.”

The explosive growth in the yarsagumba market beggars the most extravagant superlatives: In 1992, a pound of the stuff sold for $3; today, the same quantity retails for around $9,400.

Nathan Lee, an apothecary in Hong Kong, said he has customers who spend thousands of dollars a month for daily doses of yarsagumba. “They give their children three to seven pieces a day, to promote good health and help them study,” he said. “They mix it with their breakfast cereal.”

The lucrative trade in the mushroom has transformed the economy of the Himalaya region. An ancient, yak-based culture that survived for centuries in one of the most extreme environments on earth is now unraveling in a tragic collision with the global marketplace.

Tibet is the main source of Cordyceps, but the trade may be having its most profound impact on Nepal, where extreme poverty and decades of political instability have led to deepening social entropy.